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Virgin Galactic realizó el primer vuelo comercial tripulado al espacio con cuatro experimentos de la Nasa
Viernes 14-12-2018

Mojave.- La empresa Virgin Galactic de Richard Branson hizo historia este jueves al lograr el primer vuelo comercial tripulado al espacio, llevando a bordo cuatro experimentos científicos patrocinados por la Nasa.

La empresa se convierte así, como dijo su propio fundador en su cuenta de Twitter, en la primera en lograr esta hazaña: “Hoy, por vez primera en la historia, una nave espacial tripulada construida para transportar pasajeros privados de pago alcanzó el espacio” .

La compañía anunció que su avión WhiteKnightTwo de doble fuselaje despegó del desierto de Mojave, en California, con la misión de llevar al Space Ship Two a una altitud de 13,7 kilómetros que, una vez llegada a ese punto, se desacopló para encender sus cohetes y volar hacia los límites del espacio.

Ha sido la primera misión de Virgin Galactic para la Nasa. El programa “Flight Opportunities” de la agencia espacial norteamericana incorporó cuatro experimentos científicos al primer vuelo comercial tripulado al espacio en la nave SpaceShipTwo. El programa compró los servicios de vuelo, el alojamiento y el viaje de Virgin Galactic para la carga útil. Durante el vuelo, la carga útil ha recopilado datos valiosos necesarios para madurar las tecnologías para su uso en futuras misiones.

"La anticipada incorporación de SpaceShipTwo a una creciente lista de vehículos comerciales que apoyan la investigación suborbital es emocionante", dijo Ryan Dibley, gerente de la campaña Flight Opportunities en el Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la Nasa en Edwards, California. "El acceso económico al espacio suborbital beneficia enormemente a la investigación tecnológica y a las comunidades más amplias de vuelos espaciales".

La inversión de la Nasa en la creciente industria espacial suborbital y la fuerte economía en la órbita terrestre baja le permiten a la agencia centrarse en horizontes más lejanos. La Nasa orientará su exploración lunar esta vez para permanecer, de una manera mesurada y sostenible, con el fin de desarrollar nuevas oportunidades y prepararse para que los astronautas exploren Marte.

Las demostraciones tecnológicas planeadas a bordo del SpaceShipTwo podrían ser útiles para misiones de exploración. Para el investigador principal Josh Colwell en la Universidad de Florida Central en Orlando, el vuelo de Virgin Galactic ayudará a refinar aún más el Experimento de Colisiones en el Polvo (COLLIDE). El experimento apunta a planear el comportamiento de las partículas de polvo en las superficies planetarias. Los vuelos suborbitales permiten a Colwell y su equipo recopilar datos útiles para diseñar arquitecturas de exploración en la Luna, Marte y más allá.

La presencia de polvo en asteroides y lunas con baja gravedad superficial presenta desafíos para las misiones humanas y robóticas. Las partículas pueden dañar el hardware y contaminar los hábitats. Comprender la dinámica del polvo podría ayudar a la Nasa a diseñar mejores herramientas y sistemas para misiones de exploración.

En este vuelo de microgravedad, COLLIDE simulará la superficie polvorienta de un asteroide y un impacto en la superficie. El experimento recogerá un video de alta calidad de la dispersión del polvo.

Los datos de COLLIDE recopilados en su primer espacio suborbital, así como los datos de un experimento relacionado previamente probado en vuelos parabólicos patrocinados por la NASA, podrían ayudar a futuros exploradores humanos y robóticos en todo el Sistema Solar. 

Las otras cargas útiles tecnológicas programadas para el vuelo SpaceShipTwo son:

-  Experimento en Microgravedad de Flujo Multifásico para Pruebas Suborbitales. Los sistemas de soporte vital son una parte integral de una capacidad de habitación de espacio profundo. Por lo general, incluyen procesos donde los líquidos y   los gases interactúan, por lo que requieren un tratamiento especial en el espacio. Este sistema bifásico separa gas y líquido en microgravedad. La tecnología también podría aplicarse a la utilización de recursos in situ, sistemas de energía, transferencia de propulsores y más.

-  Validación de Hardware de Imágenes Telemétricas para Imágenes Biológicas Autónomas y Asistidas por Tripulación en Aplicaciones Suborbitales. Para vivir en el espacio profundo, los astronautas tendrán que cultivar sus propios alimentos. Este experimento estudia cómo la microgravedad afecta al crecimiento de las plantas. El experimento utiliza un instrumento de imágenes biológicas fluorescentes diseñado para recopilar datos sobre la respuesta biológica de una planta o tejido vegetal.
 
-  Plataforma de Aislamiento de Vibración. Las naves espaciales y las cargas útiles están sujetas a entornos de lanzamiento intenso. Esta interfaz de montaje para vehículos orbitales y suborbitales está diseñada para disminuir las perturbaciones en la carga útil durante el lanzamiento, el reingreso y el aterrizaje.

Las cuatro cargas útiles están actualmente programadas para futuras demostraciones de vuelo, lo que permite a los investigadores recopilar datos adicionales y desarrollar sus tecnologías.

 




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